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Un ordinateur remplacera-t-il le vaccin anti-HPV?

par Eva Grau

15 JANVIER 2019

Health

Des chercheurs américains ont développé un algorithme permettant de détecter les pré-cancers du col de l’utérus avec un taux de réussite de 91%. La perspective d'une détection précoce très efficace relance le débat sur l'utilité de faire vacciner les jeunes filles contre le papillomavirus.

L’intelligence artificielle est plus efficace que l’être humain pour détecter les pré-cancers du col de l’utérus. Alors qu’un examen médical classique affiche un taux de réussite d'environ 70%, un nouvel algorithme développé par des chercheurs américains permet de repérer les cellules pré-cancéreuses dans 91% des cas. Ces résultats pourraient relancer le débat sur l’utilité du vaccin anti-HPV, vaccin qui protège du cancer du col de l’utérus mais dont l’efficacité et l’innocuité sont remis en question.

Au total, 9400 femmes ont participé à l’étude de l’équipe du Dr Mark Schiffman, de l’Institut national du cancer américain. Les chercheurs ont analysé 60’000 images de cols de l’utérus prises au Costa Rica dans les années 90. Puis il les ont reliées aux informations tirées du suivi des patientes dont certaines ont, depuis, développé le cancer. Une fois entraîné, l’algorithme a su détecter visuellement des cellules pré-cancéreuses dans la quasi-totalité des cas, selon le «Journal of the National Cancer Institute».

Effets indésirables graves

Selon l’Organisation mondiale de la santé, plus d’un million de femmes dans le monde souffrent actuellement d’un cancer du col de l’utérus, quasi exclusivement dans les pays pauvres. L’algorithme pourrait donc bénéficier surtout aux Etats où le vaccin contre le papillomavirus humain (HPV) n’est pas ou peu disponible. Mais il pourrait aussi devenir une alternative à la vaccination contre laquelle de plus en plus de voix s’élèvent.

En Suisse, le vaccin contre le HPV est notamment proposé en milieu scolaire, dans le cadre des programmes de vaccination cantonaux, car il doit être administré avant le début de la vie sexuelle pour être vraiment efficace contre le cancer du col de l’utérus. Mais le vaccin est accusé de causer de graves effets secondaires. On le suspecte de provoquer la sclérose en plaques, le lupus, le syndrome de Guillain-Barré ou encore la maladie de Verneuil. En France, plusieurs dizaines de plaintes ont été déposées.

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Le Gardasil, l'un des vaccins contre le HPV, a été blanchi en 2018 par une étude indépendante.

En mai 2018, le Gardasil et le Cervarix, les vaccins recommandés mais aussi controversés, ont été blanchis par une étude de Cochrane, réseau international de chercheurs et de professionnels réputé pour ses analyses indépendantes de l'industrie pharmaceutique. Celui-ci a conclu à des «affirmations injustifiées d’effets nocifs» pouvant nuire à la confiance du public. Mais des voix continuent à contester l’innocuité de ces produits.

Parmi leurs opposants, la journaliste indépendante suisse Catherine Riva, qui enquête depuis dix ans sur les vaccins anti-HPV, appuyée par des médecins et des chercheurs. Dans une interview à «Paris Match», elle rappelle que les vaccins disponibles ciblent uniquement les types de virus les plus dangereux. Ils n’empêchent pas totalement les filles vaccinées de développer des lésions cancéreuses du col de l'utérus.

En Suisse, 250 nouveaux cas par an

En Suisse, on dénombre chaque année 250 nouveaux cas de cancer du col de l’utérus, selon la Ligue suisse contre le cancer. Sur son site, le groupement rappelle que lorsque la maladie est prise tôt, il est possible d’enlever uniquement la partie atteinte. Dès lors, l’algorithme du Dr Schiffman, qui permet un diagnostic très précoce, pourrait-il être la solution pour détecter la maladie à temps tout en évitant un vaccin suspecté d'être nocif? De prochains essais cliniques devraient permettre de répondre à la question.

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